Het slagwerk heeft de laatste twintig jaar een enorme ontwikkeling doorgemaakt. De slagwerk-sectie is de meest kleurrijke, meest dynamische en meest uitgebreide sectie van het hele orkest. Er zijn zoveel slagwerk-instrumenten dat het ondoenlijk is hier een compleet overzicht van te maken. Daarom zijn per soort maar een paar instrumenten genoemd.

Slagwerkinstrumenten zijn op twee manieren in te delen:

A. Gestemd en ongestemd slagwerk.
Hierbij wordt onderscheid gemaakt tussen instrumenten met toonhoogte en instrumenten zonder toonhoogte. Makkelijker gezegd: gestemd slagwerk kan een liedje spelen wat je na kunt zingen. Ongestemd slagwerk kan alleen ritme laten klinken.

B. Membranofonen en idiofonen.
Een deftig woord voor vel is membraan. Vandaar dat de membranofonen de instrumenten zijn met een vel. Idiofonen zijn dan de instrumenten zonder vel.